사춘기 현상은 유방 발달, 음모 발달, 고환 크기 증가로 나타나는데, 이런 현상이 여자 아이 8세 이전, 남자 아이 9세 이전에 나타나면 성조숙증으로 진단한다. 최근 이런 성조숙증 환자가 증가하고 있다. 특히 여자 아이에게서 흔하게 나타난다.

건강보험심사평가원의 자료에 따르면 국내 성조숙증 환자는 2009년에는 2만 1,712명에서 2013년 6만 6,395명으로 거의 3배 가까이 증가했다. 또한 이 중 90%이상은 여자아이였다.

성조숙증의 문제점은 성장판의 조기 골단융합으로 키 성장이 일찍 종료된다는 것이다. 성조숙증은 원인이 불분명한 것이 대부분이나 뇌종양이나 뇌수종, 갑상선 기능저하증 등에 의해서도 나타날 수 있다.

많은 전문가들은 성조숙증은 환경적인 요인이 큰 것으로 분석하고 있다. 가공식품이나 패스트푸드와 같은 잘못된 식습관으로 비만이나 내분비계 교란물질, 늦은 취침 시간으로 인한 멜라토닌 감소 등이 주로 꼽히는 환경적인 요인이다.

성장판이 닫히기 전에 성조숙증 치료를 서둘러야 한다. 가공식품이나 패스트푸드를 피한 균형 잡힌 영양 섭취와 운동, 숙면이 중요하다. 또한 TV나 인터넷을 통한 정신적인 자극을 줄이고 운동이나 스트레칭을 하는 것이 좋다.

성조숙증은 발견이 늦어질수록 치료가 어렵기 때문에 조기에 발견하는 것이 중요하다. 또한, 자녀가 성조숙증이 의심될 때는 검증되지 않는 방법을 시도하면서 시간을 허비하지 말고 전문의를 찾아 상담을 받는 것이 좋다.

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